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La Conquista del Oeste
Una epopeya moderna



Indice:
Lewis y Clark
La Pista de Santa Fé
Old Spanish Trail
La Pista de Oregón
Overland Trail
Pony Express
La Ruta 66

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Caravanas del Oregon Trail




La epopeya del Oeste

Viejo Oeste, Salvaje Oeste, Lejano Oeste o la Frontera, Old West, Wild West, Far West, The Frontier en inglés, términos con que se denomina popularmente a los hechos históricos que tuvieron lugar en el Siglo XIX durante la expansión de la frontera de los Estados Unidos de América hacia la costa del Océano Pacífico. Aunque la colonización del territorio comenzó en el Siglo XVI con la llegada de los europeos, el objetivo de alcanzar la costa oeste se debió principalmente a la iniciativa gubernamental del presidente Thomas Jefferson, tras la Compra de la Luisiana en 1803.
La expansión de la frontera fué considerada como una búsqueda de oportunidades y progreso.

Lewis y Clark, los conquistadores del Nuevo Mundo: 1804-1806
1804: El Presidente Thomas Jefferson acaba de comprar la Luisiana a Napoleón. Encomienda entonces al capitán Meriwether Lewis el encargo de explorar el nuevo y gigantesco territorio que cubre toda la cuenca del Mississippi hasta más allá de las Montañas Rocosas, y de abrir una ruta hacia el Pacífico, estableciendo contactos con las tribus indias. Con su amigo William Clark y una pequeña tropa, efectuarán a través de las praderas y las Rocosas, la primera travesía Este-Oeste del continente, hasta la desembocadura del Columbia. La expedición tardará más de dos años viajando en canoas, a pie o a caballo, bajo unas condiciones increíbles. Sus consecuencias serán capitales para el porvenir inmediato del joven Estado que volcará todas sus ambiciones hacia el Oeste del continente.

Principales etapas: Saint-Louis, Jefferson City, Independence, Kansas City, Council Bluffs, Sioux City, Chamberlain, Pierre, Mandan, Bismarck, Glendive, Miles City, Billings (Yellowstone), Bozeman, Helena, Great Falls, Missoula, Moscow, Clarkston, Walla Walla, The Dalle, Hood River, Vancouver, St. Helens, Kelso, Seaside, Portland.

La Pista de Santa Fé, Santa Fe Trail: 1821-1880
Discurría a través del centro de América del Norte, conectando las ciudades de Independence, hoy en Missouri, y Santa Fé (Nuevo Méjico). Siguiendo en parte las huellas que más de dos siglos antes hiciera la expedición del conquistador español Francisco Vázquez de Coronado (1540-1542).
Etapas: Saint-Louis, Jefferson City, Columbia, Kansas City, Leavenworth, Olathe, Mac Pherson, Great Bend, Larned, Dodge City, Liberal, Clayton (Garden City, Lamar, Las Animas), Trinidad, Raton, Santa Fé, Albuquerque.

1821: México obtiene su independencia. Con la interdicción, hasta entonces, de intercambios comerciales con los Estados Unidos, el territorio de Nuevo México, provincia olvidada por el joven Estado, vuelca su interés hacia su vecino más que hacia el lejano México. La cosmopolita Santa Fé resulta misteriosa para los americanos. Los rumores acerca de ella les hacen soñar y fantasear como Coronado dos siglos antes en busca de las siete ciudades de Cibola.
La Pista abierta por William Becknell en lo que se daba por llamar el "Gran Desierto americano", a través de los Estados de Missouri, Kansas, Oklahoma, Colorado y Nuevo México, será la principal arteria comercial que uniría los dos países antes de convertirse en la ruta de la conquista para los americanos que anexionan el territorio en 1846.
Durante 60 años, será el equivalente de las grandes caravanas de Africa y Asia con sus mercaderes, emigrantes y toda una cohorte de aventureros, todos buscadores de fortuna a despecho de todos los peligros, tanto naturales como humanos, y los asaltos esporádicos de los Comanches o los Kiowas. Será el ferrocarril el que gane la partida a la antigua pista.

Old Spanish Trail: Viejo Camino Español.
El más largo, tortuoso y arduo sendero de mulas de carga en la historia de América! El sendero se extiende a través de Nuevo México, Colorado, Arizona, Utah, Nevada y California. Fué utilizado desde 1829 hasta mediados de la década de 1850.

En 1829, la villa real de Santa Fé de San Francisco de Asís, la capital provincial de Nuevo México era una mera polvorienta comunidad fronteriza. Mas de mil millas al Oeste, el pueblo de La Reina de Los Ángeles era una comunidad de ranchos aún más pequeña. Grandes cantidades de productos manufacturados llegaban a Nuevo México procedentes del Este de los Estados Unidos por el Camino de Santa Fé ó «Santa Fe Trail». Muchas mercancias también circulaban por El Camino Real de Tierra Adentro hacia y desde el interior de México.
Tres senderos, incluyendo el Viejo Sendero Español, se unían en Santa Fé. El Camino Real de Tierra Adentro, un camino de carretas entre la ciudad de México y Santa Fé. El Sendero de Santa Fe, «Santa Fe Trail», una ruta internacional de carretas que cruzaba las planicies uniendo Missouri con Santa Fé.
El Viejo Sendero Español o Antiguo Sendero Histórico Nacional Español, «Old Spanish Trail», fué una ruta comercial histórica que conectaba Santa Fé, en el actual Nuevo México, con Los Angeles en California. Con una distancia de aproximadamente 2.000 kilómetros, atravesaba áreas de altas montañas, áridos desiertos y profundos cañones.

La Pista del Oregón, Oregon Trail: 1843-1890
Estapas: Saint-Louis, Jefferson City, Independence, Kansas City, Leavenworth, Lincoln, Kearney, North Platte, Ogallala, Lusk, Casper, Rock springs, Montpelier, Pocatello, Twin Falls, Boise, Ontario, Baker City, La Grande, Pendleton, Biggs, The Dalles, Hood River, Vancouver, Portland.

Abierta por los tramperos y los misioneros, la Pista del Oregón se convierte a partir de 1843, en la ruta hacia la tierra prometida para las decenas de miles de emigrantes que eligen afrontar todos los peligros a lo largo de más de 2000 millas, en lentos convoyes de carromatos. Jornadas de tres a cinco meses de marcha, entre el calor y el polvo, expuestos a las privaciones y las epidemias, frente a obstáculos de toda clase: desiertos, tornados, montañas, ríos y a veces, ataques de indios. Baste con recordar que, en 1840, sólo existían tres Estados al Oeste del Mississippi!
Los Mormones, los emigrantes, los buscadores de oro de la Pista de California, los correos del Pony Express utilizarían esta misma vía. Ninguna otra empresa humana puede ilustrar más concretamente, la búsqueda de la felicidad inscrita en la constitución americana.

Por la Pista de Oregón

La Overland Trail, La Cabalgata de las Diligencias: 1858-1861
Estapas: Saint-Louis o Memphis, Springfield, Fayetteville (Springdale), Fort Smith, Wichita Falls, Abilene, San Angelo, Fort Stockton, Alpine (Fort Davis), Pecos, Van Horn, el Paso, Las Cruces, Deming, Lordsburg, Willcox, Tucson, Benson, Casa Grande, Gila Bend, Yuma, San Bernardino, Los Angeles o Bakersfield, Visalia, Fresno, San Francisco.

En la carrera desenfrenada contra el tiempo y la distancia que caracteriza a los Estados Unidos, no se puede dejar de pensar en el medio de transporte más evocador: la diligencia. En 1858, John Butterfield obtiene subvenciones para lanzar una línea regular, tanto para el correo como para los viajeros, utilizando la ruta del Sur, el Camino Real ya utilizado por los conquistadores y evangelizadores españoles y que se unía a la Gila Trail procedente de Santa Fé y Albuquerque. La empresa alcanzó tal magnitud que llegó a contar con 250 vehículos, 2000 empleados, 1800 caballos y mulas, 240 posadas, todo ello para cubrir 2800 millas en menos de 25 días.
Fuertes, puestos en ruinas, ciudades fantasma, misiones jesuíticas y las sombras de los indios Cochise, de nombre apache Shi-Kha-She, jefe de los Apaches Chiricahua, y Gerónimo ó Goyaałé en idioma chiricahua, jalonan su recorrido.
La Guerra de Secesión obligaría a desplazar la ruta hacia el centro, vía Denver.

Pony Express:
El Pony Express fué un servicio de correo rápido que cruzaba Estados Unidos. Empezaba en el río Misuri y llegaba a la costa del Pacífico. Estuvo operativo desde abril de 1860 a noviembre de 1861. Los mensajes se llevaban a caballo a lo largo de praderas, planicies, desiertos y montañas. Redujo el tiempo que tardaba el correo en llegar desde el Océano Atlántico al Océano Pacífico en diez días.
Al viajar por una ruta ligeramente más corta y emplear jinetes en lugar de diligencias, los fundadores del Pony Express esperaban lograr un servicio más rápido y seguro y conseguir un contrato exclusivo con el gobierno.

El recorrido seguía aproximadamente el mismo trazado que la ruta de Oregón, (Oregon Trail), la ruta Mormón (Mormón Trail) y la ruta de California (California Trail). Tras cruzar el río Misuri en St Joseph seguía la moderna ruta US-36 —la Autopista del Pony Express— hasta Marysville (Kansas), donde giraba al Norte siguiendo el río Little Blue hasta Fort Kearney en Nebraska. Tras atravesar Nebraska seguía el curso del río Platte, pasaba por Corthouse Rock, Chimney Rock y Scotts Bluff, bordeando Colorado por Julesberg antes de llegar a Fuerte Laramie en Wyoming. Desde allí seguía el río Sweetwater, pasando por Independence Rock, Devil's Gate y Split Rock, hasta Fort Caspar a través de South Pass hacia Fort Bridger y luego a Salt Lake City. Cruzaba el Great Basin, el desierto de Utah-Nevada, y Sierra Nevada cerca del lago Tahoe antes de llegar a Sacramento. El correo se enviaba entonces en un vapor por el río Sacramento hasta San Francisco. En las pocas veces que no se pudo emplear el vapor, los jinetes llevaron el correo hasta Oakland (California).

La Ruta 66, la más moderna
La Ruta 66 conocida también como «US Route 66, Route 66 o Main Street of America, la Will Rogers Highway, The Mother Road», establecida en 1926, se iniciaba en Chicago (Illinois), cruzaba los Estados de Missouri, Kansas, Oklahoma, Texas, New Mexico y Arizona para finalizar en Los Angeles (California) tras un recorrido de 2448 millas (3.939 Km.). Los paisajes que se suceden a lo largo de ella son a cada cual más hermosos: desiertos de cactus, campos de maíz, reservas indias...
La US 66 formó parte de la Red de Carreteras Federales de Estados Unidos durante 60 años y fué oficialmente retirada el 27 de junio de 1985, y remplazada por la Red de Autopistas Interestatales.

Paisaje


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